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Quando a pandemia do coronavírus tornou as máscaras algo essencial para o dia-a-dia, a startup japonesa Donut Robotics percebeu uma oportunidade. Eles criaram uma máscara inteligente – uma atualização de alta tecnologia para coberturas faciais padrão, projetada para tornar a comunicação e o distanciamento social mais fáceis.

Em conjunto com um aplicativo, a máscara C-Face Smart pode transcrever ditado, amplificar a voz do usuário e traduzir a fala em oito idiomas diferentes.

As aberturas na frente são vitais para a respiração, portanto a máscara inteligente não oferece proteção contra o coronavírus. Em vez disso, ele foi projetado para ser usado sobre uma máscara facial padrão, explica Donut Robotics CEO Taisuke Ono.

Feito de plástico branco e silicone, possui um microfone embutido que se conecta ao smartphone do usuário via Bluetooth. O sistema pode traduzir entre japonês e chinês, coreano, vietnamita, indonésio, inglês, espanhol e francês.

A Donut Robotics primeiro desenvolveu o software de tradução para um robô chamado Cinnamon – mas quando a pandemia atingiu, o projeto do robô foi colocado em espera. Foi quando os engenheiros da equipe tiveram a ideia de usar seu software em uma máscara facial.

Um robô atraente

A Donut Robotics começou sua vida em uma garagem na cidade de Kitakyushu, na prefeitura de Fukuoka, em 2014.

Ono co-fundou a empresa com o engenheiro Takafumi Okabe com o objetivo de “mudar o mundo com robôs de comunicação pequenos e móveis”. Com investimento de capital de risco, a dupla se candidatou ao Haneda Robotics Lab – uma iniciativa que buscava robôs para fornecer serviços aos visitantes do Aeroporto Haneda de Tóquio.

De acordo com um porta-voz do Haneda Robotics Lab, os robôs atendem a uma necessidade, pois o declínio da força de trabalho do Japão tornará mais difícil o recrutamento de pessoal humano. O robô Cinnamon da Donut Robotics – projetado para fornecer aos turistas informações úteis e ajudá-los a navegar no aeroporto – foi um dos quatro protótipos de robôs de tradução selecionados pelo projeto em 2016. Haneda Robotics Lab diz que o Cinnamon venceu a concorrência por causa de sua estética atraente e do usuário -design amigável e porque o software de tradução funcionou bem em ambientes barulhentos.

O CEO da Donut Robotics, Taisuke Ono, testa o protótipo do robô de comunicação, Cinnamon, no Aeroporto Haneda de Tóquio em 2017.

Um mercado em rápido crescimento

A pandemia de coronavírus levou a um boom nas vendas de máscaras faciais, com o uso de máscaras em público agora obrigatório em muitos países ao redor do mundo. Vendo uma oportunidade de monetizar sua tecnologia de tradução, a Donut Robotics lançou uma arrecadação de fundos na plataforma japonesa de financiamento coletivo Fundinno em junho. Eles levantaram 28 milhões de ienes em 37 minutos, diz Ono. “Foi muito surpreendente, porque normalmente demoraria três ou quatro meses para conseguir esse tipo de dinheiro.”

Uma segunda rodada de crowdfunding na Fundinno em julho levantou mais 56,6 milhões de ienes, que Ono planeja usar para desenvolver um software de tradução para o mercado internacional. Para aumentar a produção, a Donut Robotics fez parceria com uma empresa em Tóquio, que eles se recusaram a nomear.

Ono diz que a primeira onda de distribuição deve ocorrer no Japão, com 5.000 a 10.000 máscaras disponíveis até dezembro. Eles custarão de US $ 40 a US $ 50, diz ele, com uma assinatura extra para o aplicativo. A Donut Robotics não se expandirá no exterior até abril de 2021, no mínimo, mas tem havido interesse no Reino Unido e nos EUA, onde planejam fazer um crowdfund no Kickstarter, diz Ono.

O chip Bluetooth da máscara pode se conectar a smartphones a até 10 metros de distância, diz Ono. Ele espera que a máscara facilite novas normas de distanciamento social em locais como hospitais e escritórios, permitindo uma boa comunicação. “Ainda temos muitas situações em que temos que nos encontrar pessoalmente”, diz ele.

Fonte: CNN

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